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究竟什么是肿瘤?

  • nci-vol-10588-300

    抗肿瘤免疫反应示意图 - 利用透明肿瘤断层显像技术,在HER-2阳性乳腺癌小鼠模型中的单个细胞分别率下,呈现三维可视化的肿瘤微环境
    (credit: Steve Seung-Young Lee, National Cancer Institute/Univ. of Chicago Comprehensive Cancer Center)

    • 人体内出现任何异常肿胀都可被称为肿瘤(tumor),但肿瘤这一词语最常被指代大量的癌细胞
    • 我们能够自身触摸到的绝大多数肿块都不具有致癌性,但医生应对它们进行检查
    • 检测肿瘤的方法包括:实验室检验、影像学扫描和利用临床器械展开可视化检查


    医学审校:Robert I. Haddad博士(Robert I. Haddad, MD)


    严格来讲,一个肿瘤指的是人体内异常肿块(swelling)或膨大(enlargement),但在大多数情况下,该术语被用于指代癌细胞的生长。

    因此,从最广义的角度上看,肿瘤可以是一个无害的囊肿或液体的集合。但是,在医师和患者谈话的语境下,肿瘤很有可能指代大量失控生长和分裂的细胞。

    肿瘤(tumor)和癌症(cancer)有哪些区别?

    尽管 “肿瘤” (tumor)和 “癌症” (cancer)经常互换使用,但两者不一定就是同义词。

    一个非癌性肿瘤(noncancerous tumor)也被称为良性肿瘤(benign tumor),它往往不会转移或扩散到身体的远端部位。大多数良性肿瘤不具有致命性,但因其能够压迫和妨碍周围的器官和组织,一般来讲这类肿瘤无需治疗或摘除。

    相反地,致癌或恶性肿瘤(cancerous or malignant tumors)不仅会到邻近的组织,还会将细胞释放到人体的其它部位,以形成 “继发性” 肿瘤(” secondary” tumors)。恶性肿瘤具有转移的可能性使其变得尤为危险,因此医生必须对其展开治疗。

    有些肿瘤被划分为 “癌前/恶化前(pre-malignant)” ——也就是说,这类肿瘤在确诊时不具有转移性,但在未来它们具有转移的潜力。

    一个肿瘤给人以何种感觉?

    能经过本人感觉到的肿瘤仅限存在于皮肤、皮肤下方组织或可经皮肤触摸到的器官表面。肿瘤给人的感觉取决于其大小、位置、类型、分类(stage)和其它因素。

    乳房中的一个癌性肿块为例,它一般给人坚硬或结实的感觉,并且有可能固定在下方的组织上。这样的肿块往往无痛,但也会引发一小簇患者的疼痛感。绝大多数乳腺肿块被证实不具有致癌性。

    甲状腺肿瘤(tumors of the thyroid gland)则位于脖颈底部、喉(larynx)和锁骨(collarbone)之间,通常给人以 “较甲状腺其它部位坚硬且无痛” 的感觉。正如乳腺中的肿块一般,绝大多数的甲状腺肿块并不具有癌性。

    睾丸癌(testicular cancer)最常见的症状是睾丸内肿块或膨大。这种肿块可小如豌豆,或给人以异常增厚的感觉。此外,这类肿块通常无痛。

    我该如何区分实为肿瘤的肿块?

    若您在身体任何部位发现有异常肿块,请立即就医,让专业医师检查肿块。以影像学扫描为例,通常情况下,乳腺肿块可经乳房X线照片(mammogram)检查出来,超声波(ultrasound)可探测甲状腺肿块,这类检查可以帮助医生了解肿块是否呈良性,或判定患者是否需要接受进一步检查,比如:核磁共振(MRI)或活体检查(biopsy)。在一项活体检查中,临床医生会用一个小针收集肿块的液体或组织,以便在显微镜下检查它是否有癌细胞的存在。

    肿瘤是如何被检查出来的?

    取决于肿瘤的种类和位置,检查的技术也有所不同。以消化道肿瘤为例,首次检查的工具或为内窥镜(endoscope)——这是一种可以穿过消化道的工具,帮助医生检测多个器官的内膜。包括影像学扫描在内的其它检查技术还有:

    • 乳房X线照片(Mammographies)
    • 超声波(Ultrasounds)
    • 磁共振成像(Magnetic resonance imaging (MRI) )
    • 正电子发射断层显像(Positron emission tomography (PET) )
    • 计算机化轴向断层显像(Computed tomography (CT) )
    • X光(X-rays)

    此外,还有一系列实验室检查可以在血液、尿液和其它体液中检验处与不同癌症有关的物质。最后,当一位病理学家检查完组织中癌性存疑的细胞后,方能确诊癌症。

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