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在对抗癌症方面,免疫疗法可以和化学疗法结合吗?

  • Radioimmunotherapy

    单克隆抗体药物(monoclonal antibody drug,一种免疫药物)攻击癌细胞示意图。

  • 免疫疗法药物(immunotherapy drugs)与诸如放射疗法(radiation therapy)、靶向药物(targeted drugs)或其它免疫疗法药物结合时,前者的疗效更高。目前开展的临床试验正在对多种癌症的免疫组合疗法进行检验。

    免疫疗法和化学疗法(chemotherapy)似乎看起来不是一对极具前景的组合。毕竟,化疗会降低免疫系统反应(immune system response),这是经过科学验证的。因此,将化疗和一种刺激免疫的药物结合可能会让人觉得适得其反。

    这种设想被一项临床试验的问世而打破。该临床试验的参与患者为转移性非小细胞肺癌患者(metastatic non-small cell lung cancer (NSCLC)),其结果显示:免疫疗法药物派姆单抗(pembrolizumab)和化疗的组合疗法极大程度地帮助患者在疾病恶化前延长了生存期。2017年,美国食品药品监督管理局(U.S. Food and Drug Administration)批准这项组合疗法作为非小细胞肺癌患者的一线疗法(frontline treatment)。

    丹娜—法伯癌症研究所免疫肿瘤学中心(Center for Immuno-Oncology at Dana-Farber)主任F. Stephen Hodi博士(F. Stephen Hodi, MD)指出,非小细胞肺癌试验的结果促使科学家们开展更多免疫-化学组合疗法的临床试验,包括:结肠癌(colon cancer)或晚期三阴性乳腺癌(advanced triple-negative breast cancer)。

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    那么,有哪些原理可以解释免疫+化学疗法之于非小细胞肺癌以及其它癌症的疗效呢?科学家们尚未得知准确的答案,但是他们正在就一些理论进行研究。

    首先,化疗会抑制患者的免疫能力(immunity)这一点是确凿的,免疫系统(immune system)含有一系列各异的细胞,包括:调节性T-细胞(regulatory T cells,或简写为Tregs),它的作用是控制免疫反应。当化疗减少循环的调节性T-细胞数量时,前者或许会促进免疫系统在某些方面的活跃性——丹娜—法伯癌症研究所免疫肿瘤学中心的Osama Rahma博士(Osama Rahma, MD)说道。Rahma博士是一位胃肠道癌症(gastrointestinal cancers)专家。

    有些科学家提出一种理论:由化疗产生的凋亡癌细胞引起抗原(antigens)的释放,而抗原是识别外来细胞的蛋白质。抗原的释放或许引发了对癌症的一种免疫反应。其他研究人员建议:化学疗法让肿瘤微环境(tumor microenvironment)有所变化,因此免疫系统能够更充分地攻击癌症。对这些理论进行检验或可帮助科学家们改善当前化疗-免疫疗法组合的效能,并让这种组合疗法惠及到其它癌症的治疗中。

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